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Historia de Chile: Biografías.

Manuel Bulnes Prieto:1799-1866

Militar aguerrido y Presidente de Chile 1841-1851

        
Nació en Concepción el 25 de diciembre de 1799. Hijo del capitán del Ejército Real español Manuel Bulnes Quevedo y de Carmen Prieto Vial.

Manuel realizó sus primeros estudios en casa. A los 12 años se enroló como cadete en el batallón de Infantería de Línea en el que su padre era oficial. En marzo de 1813 su progenitor consiguió que fuera ascendido como ayudante de brigadier por los españoles. Sin embargo, él no aceptó sumarse a la causa hispana.

Fue enviado a estudiar a Santiago hasta 1814 y cuando los españoles cerraron el colegio, Bulnes retornó a Concepción.

En junio de 1817 se incorporó al batallón Nº 2 de Guardias Nacionales del Ejército patriota, destacando de inmediato como militar. En 1822 el gobierno de Bernardo O--Higgins le otorgó la Legión al Mérito de Chile.

Tuvo una destacada participación en conflictos como la Guerra por la Independencia y la guerra contra la Confederación Perú-Boliviana.

Se casó el 20 de julio de 1841 con Enriqueta Pinto Garmendia, hija del general Francisco Antonio Pinto.

Fue Presidente de la República entre 1841 y 1851. Hasta octubre de 1863 conservó la jefatura del Ejército del Sur, y luego se retiró a la vida privada, ámbito desde el que ocupó los cargos de senador y consejero de Estado. Falleció el 18 de octubre de 1866.

Salvado providencialmente

En 1817 el jefe militar español de Concepción coronel José Ordóñez, conoció los rumores acerca del avance del Ejército Libertador hacia Chile. Ante eso envió a 200 jóvenes penquistas que tenía retenidos, a la isla Quiriquina -entre ellos a Manuel Bulnes y su hermano Francisco-, para que no pudieran unirse a las tropas patriotas.

Allí estuvieron presos durante varios meses, pero cuando el escenario de la guerra se trasladó hacia el Sur y la guardia realista se retiró (abril de 1817), los muchachos trataron de llegar al continente en precarias balsas. Treinta de ellos se ahogaron y entre los sobrevivientes estuvieron Manuel y su hermano, quienes llegaron a la costa entre Tomé y la desembocadura del río Itata.

Durante la Patria Nueva

La verdadera carrera de armas de Manuel Bulnes comenzó en junio de 1817, cuando se incorporó al batallón Nº 2 de Guardias Nacionales con el título de teniente 1o. En noviembre del mismo año pasó al Ejército de Línea. Estuvo bajo las órdenes del general Ramón Freire, recorriendo los pueblos al sur del Biobío.

Participó en la vanguardia de ataque en los combates de Quechereguas y Cancha Rayada cerca de Talca, en marzo de 1818; y en el enfrentamiento decisivo por la Independencia de Chile en Maipú, en abril del mismo año. Once días más tarde recibió su ascenso a teniente 1o. Volvió al Sur con el regimiento de Cazadores -contaba con 20 años de edad-, pero la guerra todavía no había terminado.

Padre e hijo en bandos opuestos

En julio de 1818, cuando las tropas patriotas cercaron Chillán dominado por Osorio, Bulnes se enteró de que su padre estaba entre los españoles y partió a parlamentar con él. Padre e hijo trataron de convencerse de la causa que seguía cada uno, pero todo fue inútil, y sería la última vez que se verían. Ambos se despidieron y el combate se inició, terminando sin triunfo para ningún bando. El padre de Bulnes se alejaría rumbo a Perú, donde falleció.

La guerra a muerteHacia 1820 se generó la llamada guerra a muerte, en la zona comprendida entre el río Maule y el Biobío. Por un lado, las tropas españolas se aliaron con caciques mapuche para seguir defendiendo la causa real, y por el otro, las tropas chilenas al mando del general Freire las perseguían por toda la Frontera.

Manuel Bulnes participó en las acciones militares de Puda, Curaco y Yumbel en 1819. Al año siguiente, el 3 agosto, fue ascendido por el gobierno a capitán, y se enfrentó en septiembre al teniente coronel español Juan Manuel Picó cerca de Los Ángeles.

En la defensa de Talcahuano, el 11 de noviembre de 1820, combatió al renegado Vicente Benavides, al cual derrotó finalmente en las Vegas de Saldías el 10 de octubre de 1821.

Sus decisivas acciones llevaron a su tío, el general José Joaquín Prieto Vial, a confiarle el mando de una división del Ejército, con la que inició la pacificación de la Frontera. Al volver a Concepción en marzo de 1822, fue ascendido nuevamente por el gobierno a sargento mayor y obtuvo de O--Higgins la Legión al Mérito de Chile.Durante la anarquía

En 1822, luego que Ramón Freire asumiera el mando político tras derrocar a O--Higgins, el primero designó a Bulnes en la gobernación de Talca, ascendiéndolo en agosto de 1823 a teniente coronel. Fue elegido para el Congreso Constituyente de 1823, aunque no pudo participar en él debido a las amplias actividades militares que realizó en contra de los bandidos Pincheira y las montoneras de pehuenche, en la precordillera de Talca. En 1826 comandó una de las divisiones organizadas por el general Manuel Borgoño para perseguir a los hermanos Pincheira. En 1831, en Pulaquén, siendo ya general de brigada, logró finalmente capturar a Pablo Pincheira, a quien fusiló.

La Revolución de 1829Convencido por su tío José Joaquín Prieto, Bulnes se involucró en el levantamiento contra el gobierno en 1829. Participó en la Batalla de Ochagavía el 14 de diciembre de ese mismo año.

Su desempeño fue decisivo en la carga de caballería de los granaderos, y en las posteriores acciones del armisticio celebrado después del combate. Realizó la misma labor en la Batalla de Lircay en abril de 1830, enfrentamiento final en contra de los liberales encabezados por Freire.

La guerra contra la Confederación Perú-Boliviana

El estallido de la guerra contra la Confederación Perú-Boliviana, y el lamentable cometido del general Manuel Blanco Encalada -que había culminado con el Tratado de Paucarpata- llevaron al Presidente Prieto a nombrar a Bulnes como jefe de la expedición que terminó con el poder militar de quien encabezaba dicha asociación, el Protector Andrés de Santa Cruz. Su victoria más importante la consiguió en Yungay el 20 de enero de 1839. Tras esta, fue recibido con gran algarabía en Chile y nombrado consejero de Estado por el Presidente Prieto, como paso previo para lanzar su candidatura presidencial.

Presidente de la República

El 18 de septiembre de 1841, a los 42 años, el hombre que había vivido toda su vida en batallas, llegó a la Presidencia de la República para imponer la paz por el peso de la autoridad.

Una de sus primeras acciones en el gobierno fue dictar una ley de amnistía del 23 de octubre de 1841. Mediante ella indultó a Freire y reincorporó a oficiales que estaban en el bando liberal en 1830. Se rehabilitó a Bernardo O--Higgins 17 días antes de su muerte. Incluso, hospedó a su ex enemigo Santa Cruz entre 1844 y 1846, en Chillán, en la hacienda del coronel Benjamín Viel.

Preocupado por la inexactitud de los límites de Chile, en 1842 Bulnes declaró chilenas todas las guaneras ubicadas al sur de Mejillones y ordenó a Juan Williams tomar posesión del Estrecho de Magallanes, ante la eventualidad de que una flota francesa se apoderara de este importante paso de navegación.

Desarrollo de la educación

Fue en el ámbito educacional donde la labor del gobierno de Bulnes pareció destacar con mayor vigor. Con el apoyo de su ministro Manuel Montt, se crearon escuelas preparatorias, se reformó el Instituto Nacional y se fundó la Escuela Normal de Preceptores, con el propósito de ampliar el número de maestros.

Se inauguró la Universidad de Chile el 17 de septiembre de 1843, donde se educó la elite intelectual, consolidando así las reformas educacionales que caracterizarían a los gobiernos chilenos del siglo pasado.

Se fundó la Academia de Bellas Artes (1849), se creó la Escuela de Arquitectura y la Escuela de Artes y Oficios. Abrió sus puertas el Conservatorio Nacional de Música (1850), e inició sus actividades el Observatorio Astronómico Nacional (1849). Además, Claudio Gay terminó su Historia Física y Política de Chile.

Obras públicas

Durante el gobierno de Manuel Bulnes, la creación del Cuerpo de Ingenieros Civiles (1842) permitió iniciar una amplia gama de trabajos como caminos, puentes y formas de peajes. Se mejoró el camino entre la capital y Valparaíso; y se abrió una amplia ruta entre este último puerto y la localidad de Los Andes. Asimismo, se entregó la concesión para el primer telégrafo entre Santiago y Valparaíso, y se construyeron los edificios de los almacenes aduaneros de varios puertos.

En 1848 Amado Pissis se encargó del levantamiento cartográfico de Chile. En marzo de 1850 se autorizó a William Wheelwrigt la construcción del ferrocarril de Copiapó a Caldera.

Labor administrativa

Bulnes llamó a Manuel Rengifo a colaborar con el gobierno en la cartera de Hacienda, en la que en parte pudo terminar las tareas que había iniciado con Prieto.

El 2 de Junio de 1842 se publicó el Reglamento de Aduanas para el Comercio de Internación y de Tránsito, con el objetivo de simplificar los trámites de importación y exportación de mercaderías. Ordenó realizar un completo censo de población y creó la Oficina de Estadística en 1843.

Para 1847, el gobierno consiguió un arreglo con los acreedores del empréstito inglés, en base al pago de la deuda en plazos definidos.

En 1849 introdujo el sistema métrico decimal para uniformar el proceso de pesos y medidas en las oficinas y contabilidades del gobierno. Apoyado en la información entregada por el explorador Bernardo Phillipi, sobre las potencialidades económicas y poblacionales del Sur de Chile, Bulnes dictó la primera ley de colonización el 18 de noviembre de 1845.

En el ámbito de lo militar, restableció la formación en la Escuela Militar y creó la Escuela Naval en 1844.

Se solicitó a Eusebio Lillo el cambio de la letra de la Canción Nacional, escrita originalmente por Bernardo Vera y Pintado. La nueva letra se presentó en sociedad en 1847.

El traspaso del poder

Bulnes enfrentó sus últimos años con una oposición liberal encabezada por la Sociedad de la Igualdad, con gran propaganda en contra el candidato oficialista Manuel Montt y llamados a derrocar su gobierno, por lo que prohibió las reuniones políticas.

El desorden público llevó a los conservadores a unirse tras la candidatura de Montt. Se decretó estado de sitio en las provincias de Santiago y Aconcagua, clausurando a la prensa opositora, disolviendo la Sociedad de la Igualdad y expulsando del país a los líderes de la oposición.

Frente a tales acontecimientos, los jóvenes liberales realizaron un motín en las calles de Santiago el 20 de abril de 1851, meses antes de las elecciones, pero su esfuerzo fue aplastado por el Ejército con el propio Bulnes dirigiendo las acciones.

Los resultados de las elecciones favorecieron a Manuel Montt, y el 18 de septiembre de 1851 Manuel Bulnes le entregó el poder presidencial.

Últimos años

Tras dejar la Presidencia de la República, Manuel Bulnes no pudo retirarse a la vida privada, ya que por las revueltas que estallaron en el Norte y en el Sur del país Montt lo nombró general en jefe del Ejército el 20 de septiembre de 1851. Al día siguiente salió rumbo al Sur para combatir a las tropas levantadas contra el gobierno, derrotándolas en Loncomilla en diciembre de ese año.

Manuel Bulnes conservó hasta octubre de 1863 la jefatura del Ejército del Sur y luego se retiró a la vida privada. Sin embargo, fue senador y consejero de Estado. Falleció el 18 de octubre de 1866.
Fuente: Cristián Guerrero Lira, Fernando Ramírez Morales e Isabel Torres Dujisin.


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