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Historia de Chile: La Guerra del Pacífico.

Novedades sociales del siglo XX

        
La profundidad y extensión de los problemas reseñados llevaron al Estado a dictar las leyes sociales, que, a pesar de su intención, solo resolvían algunos aspectos muy puntuales de una situación que requería una reforma mayor. Por otra parte, la eficacia de estas leyes fue muy discutida.

En 1906 se dictó la ley de habitación obrera. Luego siguieron otras, como la ley de la silla (1915), llamada así porque disponía que en los lugares donde el trabajo se realizara de pie debía existir un asiento para descansar.

La ley de accidentes del trabajo se promulgó en 1916 y al año siguiente, la del descanso dominical obligatorio. La ley de salas cunas establecía que toda fábrica, oficina o taller que emplease 50 o más mujeres mayores de 18 años, debía disponer de una sala acondicionada para atender a sus hijos de corta edad (1917). Al año siguiente, se dictó la que regulaba el retiro y la previsión social del personal de los ferrocarriles del Estado.

Antigua máquina de coser, accionada a pedal, de fines del siglo XIX (Museo Histórico Nacional). En esa época, muchas mujeres pobres se convirtieron en costureras de las damas de sociedad.

Sin embargo, estas disposiciones solo eran un pequeño paliativo. Se hacían necesarios mayores cambios a fin de asegurar mejores condiciones de vivienda, salud, trabajo y previsión a los trabajadores. Con el tiempo, estas aspiraciones se constituirían en la bandera de lucha de los sectores políticos más progresistas.

En forma paralela, la clase media hacía su entrada en la escena nacional. Este sector, conformado sobre todo por profesionales, adquirió su propia personalidad a inicios del siglo XX, pues con anterioridad habían tratado de asimilarse a la oligarquía, lo que les valió el apodo de ´siúticos´.

El principal vehículo para su consolidación como grupo social fue la educación estatal. Ella les proporcionó un sentido nacionalista, igualitario, anticlerical, estatista y desarrollista.

El Partido Radical fue, con preferencia, su medio de expresión política, integrándose, además, a las logias masónicas.

Una buena parte de este sector adhirió a las críticas que se dirigían en contra del estado de cosas imperante. Los adelantos materiales no llegaban a opacar la dura realidad que afectaba a los trabajadores. Así, muchos intelectuales, en su mayoría pertenecientes a este nuevo sector, iniciaron una severa crítica a la situación social del país a través de obras que mostraban el otro rostro de Chile. Entre ellas destacan Sinceridad. Chile Intimo de 1910, de Alejando Venegas, quien escribió bajo el seudónimo rio y práctico de la educación nacional. Con anterioridad, Nicolás Palacios, médico de las salitreras, había publicado Raza Chilena (1904), fustigando las condiciones de trabajo en que se desenvolvía la vida de los mineros.
Algunos políticos también compartían esta preocupación. Ya en 1900 Enrique Mac Iver había pronunciado un discurso en Santiago, manifestando su desasosiego por los problemas que se vivían. En aquella oportunidad expresó: ´Me parece que no somos felices; se nota un malestar que no es de cierta clase de personas ni de ciertas regiones del país, sino de todo el país y de la generalidad de los que lo habitan´.´




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