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Historia de Chile: La Guerra del Pacífico.

Dos notas santiaguinas

        
Un suceso que causó gran conmoción en esta época fue el incendio del templo de la Compañía de Jesús (8 de diciembre de 1863), ubicado en pleno centro de Santiago, en el lugar ocupado hoy por la sede del Ministerio de Relaciones Exteriores, o ex edificio del Congreso Nacional.

Cuando se celebraba con gran solemnidad la clausura del Mes de María, una vela ocasionó la inflamación de una de las cintas que amarraban los ramos de flores. El fuego se extendió hacia los lienzos que colgaban de las paredes, convirtiendo el recinto en una inmensa hoguera. Sus efectos hundieron la cúpula del templo y el nerviosismo de los fieles -cuyas vestimentas ardían- produjo tal pánico, que la mayor parte de los dos mil cadáveres que quedaron en las puertas fue de víctimas de la aglomeración. El periódico El Ferrocarril, en su edición del 10 de diciembre de 1863 señaló que ´en los umbrales mismos han perecido centenares de personas, quemadas a la vista de un pueblo inmenso al que dirigían sus brazos en ademán suplicante y que en esos momentos era impotente para salvarías´. Con posterioridad, por medio de un decreto se estableció que debía precederse ´a la demolición de las murallas del incendiado templo´ y se dio un plazo de ´diez días para la extracción de los cadáveres que están en dicho templo´.

Como consecuencia de este siniestro, ese mismo año se fundó el Cuerpo de Bomberos de Santiago, conformado por voluntarios que ofrecían sus servicios a la comunidad sin retribución económica, situación que se mantiene hasta nuestros días.

En esta época la ciudad de Santiago experimentó grandes adelantos, sobre todo entre 1872 y 1875, años en que Benjamín Vicuña Mackenna se desempeñó como intendente.

Infatigable, emprendió una serie de realizaciones en beneficio de la ciudad, entre las que se pueden contar la exploración de las lagunas Negra y del Encañado, buscando fuentes para el abastecimiento de agua, y la habilitación del Parque Cousiño (actual Parque O´Higgins), recién cedido a la comunidad por su antiguo propietario, Luis Cousiño.

Sin duda, su mayor legado a la ciudad lo constituye la remodelación del cerro Santa Lucía, que hasta entonces había sido un basurero, refugio de bandidos y ocasional cementerio de disidentes religiosos. A partir de 1872 se iniciaron los trabajos que lo transformaron en un paseo que combina jardines, caminos, senderos, puentes, etcétera. El paseo público fue inaugurado el 17 de septiembre de 1874. Tan cercana al intendente estuvo esta obra, que en la cima del cerro se ubica el mausoleo donde fue sepultado junto a su mujer, Victoria Subercaseaux, y sus dos hijos.



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