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Historia de Chile: La Guerra del Pacífico.

La economía hacia los inicios del liberalismo

        
Durante los tres gobiernos conservadores, el país experimentó un gran avance en el campo económico, sustentado en la exportación de productos mineros y agropecuarios. A k riqueza minera no metálica del Norte Chico se sumó k explotación del carbón mineral en el Golfo de Arauco, donde se destacaron empresarios como Matías Cousiño y Federico Schwager.

Este crecimiento económico estuvo asociado a un significativo desarrollo de los transportes y las comunicaciones. Se establecieron los ferrocarriles entre Copiapó y Caldera (1851), luego entre Santiago y Rancagua (1859), con lo que se inició el tendido férreo hacia el sur del país, y en 1863 se inauguró el recorrido Santiago-Valparaíso. En forma paralela se inició el tendido de las líneas del telégrafo entre Santiago y Valparaíso (1852). Cuatro años más tarde ya funcionaba entre la capital y Talca. También en el área de las comunicaciones, se regularizó el servicio postal y se introdujo el sistema de franqueo (estampillas). La Ley de Caminos de 1842, por su parte, permitió una considerable ampliación de las rutas, facilitando de manera considerable el tráfico de los productos agrícolas.

En el campo de las finanzas también se experimentó un desarrollo considerable. Las primeras instituciones bancarias, cuyas antecesoras fueron las casas de crédito, se establecieron en la segunda mitad de la década de 1850: el Banco de Valparaíso se fundó en 1885, y el Banco de Chile, en 1859.

Estos bancos estaban autorizados para realizar emisiones de billetes convertibles en metálico, y la magnitud de sus operaciones llevó a la dictación de una Ley de Bancos (1860) que reguló la actividad. Esta, inspirada en los principios económicos liberales propiciados por Juan Gustavo Courcelle-Seneuil, economista francés que defendía el librecambismo, y que desempeñaba la cátedra de Economía Política en la Universidad de Chile y era asesor del Ministerio de Hacienda.

Como el capital y el crédito para el inicio de nuevas inversiones fueran escasos, algunos empresarios y el propio Estado organizaron instituciones crediticias que, más que bancos, eran casas comerciales que prestaban capitales. Fue así como se fundaron la Caja de Crédito Hipotecario (1855) -cuya finalidad era fomentar la agricultura- y la Caja de Ahorros de Santiago (1861). De la misma época data la primera compañía aseguradora, La Chilena Consolidada (1856).

Sin embargo, a los pocos años se inició una crisis económica, provocada por la reducción de las exportaciones agrícolas y mineras. No solo se perdieron los mercados de California y Australia, sino que esas regiones empezaron a abastecer de trigo a otras ubicadas en el Pacífico y que antes comerciaban con Chile. Esto afectó a los agricultores chilenos y también a todos aquellos que formaban parte de sus engranajes económicos.

La marina mercante sufrió un duro revés, pues al reducirse el volumen de las cargas también se restringió el tráfico naviero. Paralela mente, Valparaíso sufría la fuerte competencia de otros puertos del Pacífico, en especial San Francisco (California) y Callao (Perú).

Adicionalmente, la disminución de los rendimientos de Chañarcillo afectó la producción de plata, creando de paso una fuerte cesantía y empobrecimiento en el Norte Chico, sobre todo en la zona de Copiapó. También se redujo la producción de cobre y oro. Los grandes volúmenes de este último metal producidos en Australia y California originaron, además, una disminución de su valor.

Como consecuencia, el valor de la plata se incrementó y el circulante chileno, confeccionado con ese metal, empezó a tener más valor como mercadería que como moneda.

Así, la crisis agrícola y la minera afectaron al comercio. Ello provocó numerosas quiebras y repercutió en otras áreas, tales como el transporte y la portuaria.´



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