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Historia de Chile: La Guerra del Pacífico.

El sector agropecuario

        
Desde la época colonial, la actividad agropecuaria se desarrolló sobre todo en el valle longitudinal del país y, aunque en inferior proporción, en los valles transversales del Norte Chico (Atacama y Coquimbo).

Junto a la minería, este sector productivo se constituyó en una de las fuentes de riqueza nacional, condición que se mantuvo durante todo el siglo, a pesar de que en la década de los años 30 su estado era lamentable.

Uno de los factores que contribuyó a esa situación fue el complicado sistema de tenencia o propiedad de la tierra, pues la institución del mayorazgo, que provenía de la época colonial, entorpecía el uso provechoso de enormes extensiones agrícolas. O´Higgins había intentado suprimirla durante su gobierno, pero fracasó. En 1828 se permitió la subdivisión de las tierras entre los herederos del propietario original, pero la institución subsistió hasta el gobierno de .Manuel Montt, quien la abolió en 1852, fijando un plazo de seis años para liberar los bienes raíces sujetos a dicho sistema.

Otros aspectos que impedían el desarrollo de este quehacer económico tuvieron tanto el escaso y deficiente estado de las vías de comunicación, como la débil infraestructura de apoyo a la agricultura. La carencia de canales, embalses, puentes y caminos perjudicaba a esta actividad, que aún utilizaba técnicas y herramientas rudimentarias, propias de la época colonial. La realidad chilena estaba muy alejada de los progresos de la revolución industrial europea de fines del siglo XVIII.

Las necesidades del país eran satisfechas gracias a la riqueza, calidad y productividad de las tierras, permitiéndole, incluso, convertirse en gran exportador de trigo. Este cereal se sembraba desde La Serena hasta la Isla Grande de Chiloé. También se cultivaba cebada, variedades de maíz, papas, hortalizas, vides mejoradas con la introducción de finas cepas francesas, a mediados de siglo, por Silvestre Ochagavía, y frutas, algunas de las cuales se procesaban para su conservación, transformándolas en pasas y descarozados secos, en el Norte Chico.

Para incentivar el ´desarrollo y modernización de la actividad agrícola, se importaron nuevas semillas industriales, como el lino, la betarraga azucarera (remolacha), alfalfa, arroz, espárragos, morera, avena y centeno, por mencionar algunas.

La Sociedad Chilena de Agricultura, fundada en 1838 por Manuel de Salas, José Santiago Aldunate, Andrés Bello, José Miguel de la Barra y Antonio García Reyes, entre otros destacados hombres públicos, fue fundamental para el desarrollo del agro nacional. A través de la revista El Agricultor Chileno, esta entidad comenzó una fructífera tarea de instrucción en materias técnicas, cultivos, crianza de animales y uso de nuevas herramientas y maquinarias en los campos.

Cuatro años después (1842), se estableció la Quinta Normal de Agricultura, a cargo del italiano Luis Sada, donde especialistas chilenos y extranjeros aunaron esfuerzos de experimentación para introducir nuevas especies. Este lugar se transformó en la base de la enseñanza agrícola del país y en un paseo público, con una llamativa variedad botánica.

En forma paralela, y gracias a la bonanza minera de la plata, fue posible realizar importantes inversiones en la agricultura. Entre ellas, embalses y canales, así como caminos y puentes. Algunos de estos trabajos, concentrados entre La Serena y Chillan, fueron los canales de Bellavista (en La Serena), Waddington (en Limache) y los de Pirque, La Punta y Las Mercedes en las cercanías de Santiago, que se agregaron al ya existente canal del Maipo, obra iniciada en la colonia, muchas veces interrumpida y terminada en el gobierno de O´Higgins.

El buen nivel de la economía permitió, también, importar arados metálicos, sembradoras mecánicas, abonos, fertilizantes, nuevas variedades vegetales y trilladoras a vapor. Las crecientes necesidades de los mercados trigueros de California (Estados Unidos), producto de la fiebre del oro, Perú y Australia, mantenían un ritmo de gran actividad en el campo.

La ganadería vacuna, que hasta entonces se criaba casi en estado salvaje, mejoró mucho con la importación de reproductores de fina sangre de raza Durham, y el establecimiento de establos y cercos (1843). Algo similar ocurrió con los caballares, ya que se adquirieron finos ejemplares en Inglaterra, y los porcinos, pues se compraron reproductores en Europa.

Patricio Larraín Gandarillas trajo la abeja italiana, con la que se inició la producción industrial de cera y miel (1846).

La buena época para el sector agropecuario se prolongó solo hasta la década del 50, cuando la fuerte baja de las exportaciones trigueras, debido al autoabastecimiento de los mercados de Australia y California, truncó el arduo trabajo y las alegres fiestas criollas en las haciendas. Los ingresos por concepto de exportaciones agrícolas, que habían llegado a ser del orden de un tercio de las importaciones, empezaron a descender, lo que constituyó un tuerte golpe para la economía chilena, que solo logró recuperarse años después gracias al salitre.



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