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Expediciones por el norte chileno

        
Expediciones por el norte chileno FOTO: Grabado de la relación histórica del viaje a la América Meridional.

El siglo XVIII se caracterizó por el afán de algunos estados europeos —Francia, Gran Bretaña, España— de promover expediciones marítimas para alcanzar un mayor conocimiento del mundo. Dentro de este interés se inscribe la importancia territorial y geoestratégica de Chile.

En la primera mitad de la centuria destacaron las expediciones de los franceses Louis Feuilleé y Amédée-Francois Frezier (1682-1773), de carácter científico, y la de los españoles Jorge Juan (1713-1773) y Antonio de Ulloa (1716-1795), quienes realizaron un estudio sobre la sociedad y la administración chilenas (1735).

El marino británico John Byron (1723-1786) recorrió las costas del Atlántico, entre el cabo de Buena Esperanza y el estrecho de Magallanes. Su propósito no sólo era descubrir las riquezas de esas tierras, sino también confirmar la existencia de un gran continente austral, según relataban algunas leyendas. Su expedición se realizó entre 1764 y 1766 y sirvió, sobre todo, para establecer una carta marítima más exacta que las que existían hasta aquel entonces.

Poco después fue el francés Louis-Antoine de Bougainville (1729-1811) quien exploró el estrecho de Magallanes. La carta marítima que éste confeccionó no fue tan precisa como la de Byron. No obstante, su libro de viajes titulado Voyage du Monde (1771) supuso una renovación de los conocimientos geográficos sobre estas tierras australes y reunió una valiosa información sobre los indígenas fueguinos.

Este interés por el conocimiento del territorio chileno favoreció, durante el último tercio del siglo XVIII, la realización de nuevas expediciones, como la del capitán británico James Cook (1728-1779) a Tierra del Fuego, promovida por la Sociedad Real de Londres en 1768. Jean-Francois de Galaup (1741-1788), conde de La Perouse, confeccionó una carta marítima de la bahía de Talcahuano en 1786. Una expedición al mando de Antonio de Córdoba, enviada por el rey Carlos III, estableció entre 1785 y 1788 una ruta por el cabo de Hornos, dadas las tremendas tempestades que se desataban en las aguas del estrecho de Magallanes. Y Alejandro Malaspina (1754-1819), marino de origen italiano al servicio de España, partió del puerto de Cádiz en 1789 y llegó a Chiloé. Recorrió toda la costa del Pacífico hasta los 61° de latitud Norte (Alaska), completando los estudios geográficos que sobre estas costas se tenían.



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