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Historia de Chile: Descubrimiento.

La marcha hacia el sur

        
La Serena fue refundada después de que los nativos la hubieran destruido y Francisco de Aguirre (1508-1581) fue designado teniente de gobernador para el territorio del norte. Éste logró el control de la zona después de someter y diezmar a los nativos, hasta el punto de despoblar en gran medida la región.

A comienzos de 1550 se dispuso la conquista del país de los mapuches: la llamada Araucanía por los españoles. Valdivia marchó con unos doscientos soldados y un contingente de picunches mandados por su cacique Michimalongo, al que había conseguido atraerse. En Andalién, pasado el curso del Biobío, se libró el primer combate. Le siguió la batalla del fuerte Penco, en la que la caballería puso en fuga al enemigo y obtuvo varios cientos de prisioneros, a los que se ordenó cortar la mano derecha y la nariz. Creyendo dominado el territorio, en octubre de 1550 fundó la ciudad de Concepción, en la bahía de Talcahua-no, y en la orilla norte del Cautín, La Imperial (1551). Cuanto más se avanzaba, más interés había en proseguir, pues a cada paso se hallaban tierras más fértiles y abundante población que pudiera trabajarlas y ser encomendada, además de una tradición agraria más asentada que en el dominio mapuche.

Valdivia cruzó el río Toltén con ciento cincuenta hombres, y cuando los huilliches le presentaron batalla en Pucón, aquéllos ya habían desembarcado y estaban en condiciones de derrotarles. Los huilliches les mostraron sus minas de plata. Junto al río Calle-Calle se fundó la ciudad de Valdivia, y Villa-rrica en el valle de Pucón, ambas en 1552. Aún los indígenas emprendieron otros ataques masivos que se resolvieron con victorias españolas y un elevadísimo número de víctimas entre los nativos. Fueron las últimas batallas de los huilliches antes de verse sometidos. Hacia el sur Valdivia llegó al seno de Reloncaví, aunque su deseo era alcanzar el estrecho de Magallanes y proseguir la Conquista en las tierras que creía más australes, mientras sus capitanes seguían explorando y tomando posesión de la región de los Andes orientales. El descubrimiento de oro en Quilacoya generó entusiasmo. Veinte mil encomendados fueron puestos a trabajar en los lavaderos. A fin de reducir la alta mortalidad debida al trabajo y evitar una nueva huida de la población, Valdivia dispuso que los encomenderos pudieran emplear únicamente una sexta parte de sus indígenas en estas tareas.



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